WELCOME TO WONDERLAND: El origen de la leyenda de Alice in Chains

Desentrañar el origen de Alice in Chains obliga a remontarse a épocas anteriores a la reunión propiamente tal de la banda, pues para poder entender la génesis hay que buscar y explicar temas que son anteriores a ella. La versión oficial dice que Alice in Chains nació en 1987 (cuando eran conocidos como Diamond Lie)... así lo dice el box set "Music Bank", y eso ocurrió a fines de ese año. Los primeros conciertos de Diamond Lie se pueden fechar a principios de 1988 y de esa manera comenzó la historia que todos conocemos. Pero para lograr comprender cabalmente esto, hay que partir desde la prehistoria de la banda, no sólo por un tema de curiosidad o fanatismo, sino que para conseguir un real entendimiento de ella. Es un desafío, pues reunir los datos y exponerlos de manera ordenada, no es algo fácil. A continuación, trataremos de explicar la formación de la banda, desde la prehistoria misma, indagando en la biografía de sus miembros, cómo fue que se conocieron, y cómo todo esto desembocó en ensayos en un lugar conocido como el "Music Bank".

Parte I: Layne Staley, Sleze y Alice N' Chains

Layne Thomas Staley nació en Kirkland, WA el 22 de agosto de 1967. Sus padres (Phil Staley y Nancy McCallum) se divorciaron cuando tenía 7 años. Luego, se fue a vivir junto a su madre, quien contrajo matrimonio con, Jim Elmer, pasando a ser conocido como Layne Elmer. Desde muy temprana edad se interesó en la música: ya a los 5 años era miembro de una banda preescolar. A los 12 años ya estaba tocando la batería. A esa edad, Layne Staley recuerda su primer acercamiento con el mundo del rock n' roll, sexo y drogas en una revista: "Leí mi primer artículo sobre una de las principales estrella de rock de los '80, y él estaba en una limusina haciendo unas líneas en un espejo, y tenía unas chicas en cada brazo. Y fue entonces cuando decidí que quería ser una estrella de rock. Yo quería volar, y quería unas chicas en mis brazos. Yo no sabía lo que era volar, y no sabía qué era el sexo, pero parecía impresionante para mí, porque estaba escrito en la revista" (Entrevista de Rolling Stone, The Needle And The Damage Done, 1996).

En la Shorewood High School de Shoreline, formó una banda con sus amigos, tocando la batería... quería cantar, pero sólo le dejaron hacer los coros en una canción. El mismo Layne cuenta esto, en la publicación que él escribió para RIP Magazine conocida como "Alice in Metal-Land" en 1991: "Empecé cuando tenía unos 12 años, tocando la batería. El amigo de mi padre tenía una batería, y cada vez que iba donde él, me sentía atraído por ella. Yo había estado escuchando rock 'n' roll desde que puedo recordar - leyendo revistas. Me pareció que era una vida glamorosa, y quería ser parte de ella. Comencé a cantar cuando tenía 15. Había estado tocando la batería en una banda... en esta banda con unos amigos de mi escuela secundaria, y el cantante era terrible. Quería cantar los coros en una canción, y él me dijo: "tu tocas la batería; no puedes cantar". Yo me molesté y vendí mi batería. De hecho, me la cambiaron por un delay y un micrófono. Lo conecté a mi equipo de música en mi casa y sólo comencé a cantar las cintas - Black Sabbath y cualquier otra cosa. (...) Yo diría que mi primera influencia fue Black Sabbath, luego Ozzy, a continuación, Ian Gillan en Deep Purple y en Black Sabbath. El primer disco que escuche fue Black Sabbath." 


Tiempo después, se unió a la banda de Sleze, banda de glam rock formada por otros amigos: sus miembros fueron Layne Staley en voz, Nick Pollock en guitarra, James Bergstrom en batería y Johnny Bacolas en el bajo (Ocasionalmente, Bo Didley, Chris Markham y Ed Semenate también tocaban con ellos).
Johnny Bacolas recuerda de esta manera sus inicios en dicha banda: "Yo crecí en Shoreline, Washington - Richmond Beach era como se llamaba entonces. Es un suburbio al norte de Seattle. Conseguí mi primera guitarra a los 12, y James Bergstrom y yo partimos con un grupo alrededor de 1982. Practicábamos en la casa de su mamá, y luego en la casa de mi mamá. De ida y vuelta durante los primeros años. Teníamos algunos chicos con nosotros, y por los 13, 14, ya teníamos un grupo que se llamaba Sleze. Tocábamos rock pesado: Slayer, Venom, Mercyful Fate. También tocábamos glam rock. Cuando apareció "Shout at The Devil" de Mötley Crüe, pensamos que era el registro más cool y comenzamos a usar más maquillaje." Y luego, recuerda como reclutaron a Layne en su banda: "Ahí había un tipo Ken Elmer, quien nos acompañó en la Shoreline High School. Ken nos dijo que tenía un medio hermano que iba al Meadowvale High School. Él dijo: "Tu sabes, mi hermanastro es un baterista, pero en realidad quiere ser cantante. Él tiene el pelo rubio oxigenado." Pensamos que era cool, justo lo que queríamos. Así que lo llamé, y su madre lo llevó a la casa de James - Todavía me acuerdo de ese día, vívidamente. Lo conocimos por primera vez, comenzó a tocar canciones de Armored Saint y canciones de Slayer y canciones de Mötley Crüe. A él le gustaban las cosas que exactamente nos gustaba a nosotros. Fue literalmente una compatibilidad venida del cielo. Layne era el nuevo cantante." (Mark Yarm, "Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge", pág. 114).

La madre de Layne, Nancy McCallum señaló al respecto lo siguiente: "Un día, su hermanastro, Ken, estaba en la casa y dijo: 'Layne, hay un par de chicos de la Shorewood High School buscando un cantante.' Layne, dijo, 'Bueno, yo no soy un cantante', y Ken dijo:'¿Por qué no probar de todos modos?' Creo que Layne había salido de la escuela secundaria y, probablemente, había cumplido los dieciocho. (...) Cuando escucharon a Layne, dijeron, "Tu estas dentro, no hay más audiciones" a pesar de que tenía una larga lista programada. Se trataba de una banda llamada Sleze - Johnny Bacolas, James Bergstrom, Nick Pollock, y Ed Semenate estaban en ese grupo. Ellos practicaban en la casa de James." ( Greg Prato, "Grunge is Dead: The Oral History of Seattle Rock Music", pág. 114)

Nick Pollock recuerda de esta manera a Layne: "Layne era totalmente arrogante y terminó siendo mi mejor amigo muy rápido, y él y yo éramos inseparables. Trabajamos juntos en un lugar que fue hecho como contención para la radiación de dispositivos. Fue un trabajo de mierda que el pelo largo pudo conseguir en ese momento, en Kirkland. Él y yo estábamos festejando todo el tiempo. Nos gustaba ir a fiestas, nos hacían pasar a las fiestas que la gente tenía en sus casas.
Una noche, yo y Layne y algunos otros amigos estábamos en el oeste de Seattle, y estábamos un poco bebidos esa noche. Terminamos yendo por la Avenida California, y "La Naranja Mecánica" vino a la mente- pateamos los tachos de basura y alguien rompió una ventana o la antena de un automóvil. La policía se involucró. El resto de nosotros logramos arrancar, pero estaban persiguiendo a Layne. Como he dicho, Layne era arrogante, y desafiante con los malos polícias, quienes en realidad azuzaron a sus perros contra él. Le mordieron las piernas de Layne un poco. Cuando el resto de nosotros estábamos alejando, por 7-Eleven, allí estaba él, esposado en la parte trasera del auto, asintiendo con la cabeza para nosotros. Lo sacamos de la cárcel al día siguiente." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 114).

En una entrevista exclusiva que le hicimos a Nick el año pasado, se refirió a su amigo Layne, con mucha emoción y cariño: "Layne y yo éramos los mejores amigos y hacíamos todo juntos. Él y yo logramos la 'mayoría de edad' como músicos e intérpretes con el original Alice. La música no fue la mejor que pudimos hacer, pero aprendimos de nuestras caídas juntos y nos volvimos amigos muy cercanos. ¡Esto realmente allanó el camino para los dos! (...) Estar en una banda es como una pandilla, una familia y una relación todo de una vez. Él era mi compañero y lo hacíamos todo juntos. Nosotros trabajábamos en el mismo lugar y conocíamos a las chicas juntos ... fiestas ... conciertos ... ensayos ... la grabación ... ¡Es difícil elegir un sólo buen momento! (...) El Layne que yo conocía y amaba era, en privado, una persona muy cariñosa y cálida. En público, fue una estrella de rock consumada; arrogante e irreverente, pero por dentro él era como todos nosotros. Él se preocupaba mucho por las personas cercanas a él, pero no lo demostraba exteriormente. Era un tipo inteligente que podía ver cómo las cosas suman y, espero, que otros puedan ver que hay mucho que dar y recibir de la vida. Estoy suponiendo que él, de haber vivido más, habría renunciado a la apatía y el nihilismo de su juventud como yo y como tantos otros de sus amigos lo hicieron cuando crecimos y desarrollamos nuestras vida. Sé que era capaz de hacerlo J Esta pregunta me pone muy triste por que él no está aquí. Ojalá lo tuviera aquí ahora, en este momento de la vida. Estoy muy contento, de haber tenido momentos con él."
Nick Pollock y Layne Staley

En algún momento del año 1986, la banda que hasta ese momento se llamaba Sleze, cambio su nombre a Alice N' Chains. En un post anterior tratamos de explicar el significado del nombre de la banda, pero con lo que vamos a contar a continuación, la verdad es que queda como un pobre acercamiento, no es que no haya sido verídico lo contado ahí, sino que hay muchas cosas que aun se deben explicar y ahora estamos en condiciones de poder contar el origen y la historia de ese nombre... algo que nunca será algo definitivo, por supuesto, y que se seguirá contando más adelante, con más datos. Johnny Bacolas es quien cuenta esa historia: "Cuando se cambió el nombre de la banda a Alice N' Chains, que era yo, Nick Pollock, James Bergstrom, y Layne Staley. ¿El nombre? Recuerdo que estábamos en una fiesta en el norte de Seattle, probablemente alrededor de los 16 años de edad. Yo estaba afuera fumando un cigarrillo con un tipo llamado Russ Klatt, quien era un vocalista. Sleze había hecho los pases de backstage meses antes. Una vez más, eramos sólo unos niños, no existía un verdadero backstage. Sólo que nos pareció que era genial tener nuestros propios pases de backstage. Fuimos a Kinko y conseguimos que fueran laminados, por lo que se veían muy de fiar. Uno de los pases, decía WELCOME TO WONDERLAND. De alguna manera empezamos a hablar acerca de Alicia en el País de las Maravillas. Russ empezó a decir: "¿Qué pasa con Alicia encadenada (Alice in Chains)? Bondage y cosas por el estilo." Recuerdo que pensé: ¡Wow, ese sería una manera cool de llamarnos!. 
Habíamos dejado atrás el nombre Sleze, pues no nos gustaba más. Elaboramos este nombre, Alice in Chains, y a todo el mundo le gustó. Pero hemos cambiado el nombre a Alice N' Chains, debido a que tres miembros del grupo tenían madres muy cristiana. Alice N' Chains hizo que no sonará como un nombre bondage - habríamos perdido todas nuestra salas ensayos, perdido nuestros derechos en caso de que lo hubiéramos hecho." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 114).

En el libro de Greg  Prato, también se recoge este momento, contado por Bacolas, cuando hablaban sobre los pases de backstage: "Decía algo, como, 'Sleze: The Welcome to Wonderland Tour.' Eso terminó convirtiéndose en una discusión - estamos hablando sobre cambiar el nombre de la banda. Y nosotros decíamos, 'Alice in Wonderland? ¿Qué hay de eso?, ¿qué hay de aquello? Tal vez ... Alice in Chains? ¡Podríamos maniatarla!' Me gustó como se sonaba 'Alice in Chains' - Recuerdo que fui al siguiente ensayo de la banda y le dije a los chicos. El tema fue la referencia al bondage, a que nuestros padres no les gustaría. La madre de Layne era muy cristiana. Así que terminamos cambiando a 'Alice N' Chains', lo que era más bien como 'Alice and Chains" ( Greg Prato, "Grunge is Dead: The Oral History of Seattle Rock Music", pp. 215-216)

En la entrevista que le hicimos a Nick Pollock el 2010, también le preguntamos sobre este tema, pero teníamos una idea equivocada, pues pensamos que quizás el nombre provenía de la canción "Hush, Hush" de Alice N' Chains... pues efectivamente, ahí se cuenta la historia de Alice in Chains. Pero el nombre no vino de ahí, esa canción es posterior al surgimiento del concepto que hay detrás, y que se fue desarrollando aun más con posterioridad: "El nombre provino de Layne y de un hombre apodado Jet Silver. Estaban borrachos y tratando de llegar a un nombre cool glamero/rockero y ahí fue cuando Layne lo dijo. Eso es todo por el nombre y su significado. Era bastante inquietante para la época y muy singular por lo que lo tomamos! La canción, Hush-Hush no tenía nada que ver con el nombre, creo. ;)" Por ende, la idea provino de la historia que contó Johnny Bacolas y ahí quedó dando vueltas, pero la proposición formal fue de Layne y de Jet Silver (por cierto, ambos fueron quienes escribieron la canción "Queen Of The Rodeo"): de esta manera tomaron el nombre Alice N' Chains, pero la idea original, el concepto siempre fue Alice in Chains.

Cuando aun eran conocidos como Sleze, la banda empezó a practicar en la sala de ensayos de Seattle llamada "Music Bank". Layne llegó a vivir a esa sala, pues fue echado de su casa debido a su estilo de vida. De acuerdo a Nick Pollock, él trató de que Layne se fuera a vivir a su casa, pero no fue posible, así que terminó viviendo en el "Music Bank". Ahí compartió habitación con Tim Branom, quien era vocalista de Gypsy Rose: "Yo no tenía a donde ir también, fue así como Layne y yo terminamos compartiendo una habitación en el Music Bank, que era un almacén con 60 salas de bandas. Él era tan tranquilo, en realidad no te diría lo que estaba pasando en su mente en lo absoluto. Él dormía en el sofá, y yo dormía en el suelo en un saco de dormir. Justo encima del sofá, había una foto de su familia, pero aparentemente no fueron capaces de hacer la sesión de fotos de la familia por lo que habían superpuesto a Layne en la foto- Ellos habían tomado una foto de Layne, tomada desde arriba, y tomaron una foto de eso. Fue muy gracioso, porque era demasiado grande y se parecía a un gigante en la foto, era como un super-Layne." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 116).

Alice N' Chains grabó dos demos en 1987, conocidos simplemente como Demo #1 y Demo #2.

Parte II: Jerry Cantrell, coros, guitarras, The Rooster y Gloria Cantrell, y Diamond Lie.-

Jerry Fulton Cantrell, Jr., nació el 18 de marzo de 1966 en Tacoma, WA, es hijo de Jerry Cantrell, sr. ("The Rooster") y Gloria Jean Cantrell. Vivió su etapa escolar en Spanaway, WA, y antes de empezar a tocar la guitarra, él ya cantaba en el coro de la escuela, asistiendo a muchos concursos escolares. Incluso, se convirtió en el presidente del coro y lideró un cuarteto que cantaba el himno nacional en partidos de baloncesto. Señaló en una entrevista del 2002 que su interés por los tonos musicales oscuros provienen de aquella época: "Siempre estuve metido en vibras oscuras incluso antes de comenzar a tocar guitarra en la High School. En el coro cantábamos cantos gregorianos que vienen del siglo XIV y XV. Era música de iglesia que daba miedo." Sus maestros de coro y teatro siempre fueron sus principales motivadores para que siguiera su carrera musical. En una entrevista de 1998, señaló lo siguiente: "Hicimos un montón de competencias estatales. Yo era en realidad el presidente del coro en mi último año. Eramos, como, un cuarteto. Cantábamos el himno nacional en los partidos de baloncesto y ganamos concursos, llegando al 1° lugar, la marca más alta que tu puedes obtener. Mi maestro de coro y mi profesor de teatro fueron las dos personas que desde el principio de mi búsqueda en la música los que realmente me alentaron. Cuando el primer disco de Alice in Chains fue disco de oro [ventas de más de 500.000 copias], envié mis dos discos de oro mis maestros."


Jerry Cantrell fue criado con música country. Esta en su sangre. Y admira mucho la emoción que se transmite en ese género. Pero sin lugar a dudas, su foco de atención es el rock. Su primera guitarra se la compró en su adolescencia. A las 17 años ya estaba tocando en grupos, según él mismo cuenta"la primera vez que toque tenía como 17 años y estaba en mi secundaria en Spanaway cerca de Tacoma, afuera de Seattle. Era en un auditorio y teníamos a una chica llamada Ronnie de cantante. Tocamos más o menos 20 minutos, y eso fue para un concurso de talentos o algo parecido y no ganamos, creo que ganó alguien que hacia girar el bastón."  Sus grandes influencias son Jimi Hendrix, Black Sabbath, Heart, Queensrÿche, Pink Floyd, entre otros... Pero si hablamos de un artista influyente... hay que detenerse un poco en Elton John. El mismo Jerry cuenta qué fue lo que lo llevó a seguir el camino de la música"Lo primero que me gustó fue Elton John. Mi mamá nos crió sola y pasamos por momentos muy duros cuando eramos niños. Nosotros tres íbamos al colegio y después una niñera nos iba a buscar al colegio, mi papá no estaba muy seguido en la casa, se había ido. Entonces estábamos en un programa que se llamaba “Big Brothers and Big Sisters”, y era para niños que no veían seguido a sus papás, yo tenía a este Big Brother que se llamaba Tom. Tom estaba en la armada. Uno tenia que llenar un formulario para saber que te gustaba y que le gustaba a tu Big Brother y a los dos nos gustaba Elton John y jugar basketball y él me regalo unos cassettes de Elton John, como “Good Bye Yellow Brick Road”. Y yo tenia una radio cassette, y la ponía y hacia un pequeño concierto para los otros niños, y ellos se sentaban y me veían que yo hacía una sincronía de labios mientras la canción sonaba con una raqueta de tenis y pensé esto es cool." En una entrevista del 2009, revisando sus disco favoritos, señala: "Mi viaje musical comienza, literalmente, con Elton John. Las letras de Bernie Taupin. Músicos de clase mundial. Espectáculo. Sentimiento. Ejecución. Él lo tiene todo. Gracias, Elton."

En un chat el 2010, alguien le preguntó ¿Cuantas horas tocaba la guitarra en la escuela?: "Hasta que me desmayaba, básicamente. Me pasaba horas y horas en mi habitación solo. Cuando empecé a tocar, a mi madre y mi abuela, que me criaron, les gustaba la música. A ellas les gustaba que yo estuviera en la música. Me encerraba en mi habitación con una radio y la guitarra y después de un rato empezaban a preocuparse por mí. Sólo me di cuenta de que había encontrado algo que me gustaba y en eso ellas me apoyaron. Yo tenía una guitarra que tenía sólo dos cuerdas y ellas me llevaron a la tienda a comprar algunas clavijas." Sin duda, la relación con sus guitarras es especial. Así él recuerda el día en que consiguió la original G&L Rampage "Blue Dress":  "Yo estaba tocando en una pequeña banda con un amigo mío que trabajaba en una tienda de música en Dallas, Texas. La G&L estaba allí en la tienda, y me gustó cómo el cuello se sentía. La parte de atrás era de madera lijada sin terminar, así que fue muy fácil para moverla hacia arriba y abajo. También era delgada, pero amplia, y los espacios raídos eran un poco grande. La guitarra tenía una sola pastilla doble, el sistema de trémolo y el diseño con un solo mando de volumen en gran medida influyó en mí en ese momento, también. Simplemente se sentía bien. Así que trabajé muy duro durante un tiempo, y tuve un par de avances de pago en cheques, entonces pude reservar esa cosa. Recuerdo el día que la tuve: toque con esa guitarra tanto que, literalmente, me dormí con ella. Esa cosa ha estado conmigo durante toda mi vida musical. Y tiene un montón de alma y energía."


Jerry Cantrell es bisnieto de un forajido ladrón del viejo oeste, nació en Tacoma, donde fue criado en su primeros años por su madre (a quien le gustaba tocar el piano), mientras su padre estaba en la guerra de Vietnam. "Uno de los primeros recuerdos que tengo es mi papá es regresando de Vietnam con su uniforme cuando yo tenía 3 años de edad, y mi mamá me decía que él era mi papá." Después de la guerra, su padre fue enviado a distintas bases militares, incluyendo bases en Alemania y Alaska. Sin duda, la guerra afectó profundamente a su padre. Sus padres se divorciaron cuando tenía 7 años. Jerry señaló que "mi padre fue entrenado para ser un asesino de mierda. Después de eso, usted no puede volver a casa y decir, 'OK, todo está bien. Voy a trabajar de 9 a 5 ahora.' Esas cicatrices de mierda quedaron por siempre. Hemos tenido un montón de problemas e incidentes a causa de eso " (Entrevista de Rolling Stone, The Needle And The Damage Done, 1996). Si quieren ahondar más sobre este tema, revisen la letra de la canción "Anger Rising" que Jerry Cantrell publicó en el álbum "Degradation Trip" del 2002.

La relación de Jerry con su padre era realmente mala, producto en parte de la separación de sus padres, pero principalmente por los efectos de la guerra de Vietnam. "No era muy cercano a mi padre, eso me afecto mucho" (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 116). El sobrenombre "Rooster" proviene del apodo del padre de Jerry en la guerra, cuando era un soldado del ejercito de Estados Unidos. Recién cuando Jerry escribió la canción "Rooster", que sería publicada en el álbum "Dirt" de 1992, comenzaría el proceso de sanación en la relación padre-hijo.

A pesar de todas las dificultades en su niñez, él tenía claro que es lo que quería ser cuando grande. Poco después de que él aprendiera a escribir, documentó lo que él deseaba en un libro del Dr. Seuss llamado "Mi libro sobre mí", llenándolo de la frase: "Cuando crezca quiero ser un..." con las palabras 'rock star' en extensas letras cursivas. Unos años más tarde, Jerry regresó con su madre y comenzó a destrozar el barrio junto a sus amigos - incitando coches y destruyendo buzones de correo con bates de béisbol. Poco después, sería arrestado: "Fui arrestado por la policía, tratando de conseguir una mamada en un parque cuando tenía 17 años. Lo que más me asustó es que mi abuela tenía un radio de mierda de la policía, y la escuchaba todos los días y me decía cuando mis amigos eran arrestado. Pero esa noche uno de los cristales salió del canal, por lo que no pudo oír nada. Ese fue un regalo del cielo." En esos días, Jerry tocaba con regularidad con sus amigos y participaba en los roles principales cuando tocaba en la High School. A los 20 años, sufrió su primera gran pérdida cuando su abuela murió de cáncer. Seis meses después se enteró que su madre era una enferma terminal con cáncer de páncreas. "Ella y mi abuela, pasaron la mayor parte de su tiempo en la cama médica de la casa drogadas con morfina y consumiéndolas todos los días. Mis otros familiares venían, y hubo algunos momentos bastante tensos entre nosotros porque no me entendían en absoluto. Toqué la guitarra unas 10 a 12 horas una noche. Era una manera de escapar del dolor que tenía justo en frente a mi cara. Yo no tocaba fuerte ni nada, pero me dijeron que probablemente estaba molestando a mi mamá, lo cual era una tontería. Ni siquiera estaba consciente. En todo caso, la estaba ayudando porque yo estaba tocando para ella, y tal vez ella me podía oír un poco mientras ella estaba allí." Unos meses más tarde, Jerry discutió con su tío, llegando a una confrontación física con él y fue expulsado de la casa. Pocos días después de eso, la vida de la madre de Jerry se apagó, y no pudo estar con ella en su lecho de muerte. "Yo estuve muy enojado con ellos por mucho tiempo. Fue una ira estúpida de infancia, pero que causó una gran cantidad de distancia entre mi familia y yo. Eso es un lastre porque realmente amo a todos." (Entrevista de Rolling Stone, The Needle And The Damage Done, 1996).

Jerry estuvo en varias bandas metal, antes de ser miembro de Alice in Chains: una de sus primera banda fue Sinister, en donde compartió con el bajista Vinnie Chas (quien posteriormente sería miembro de Pretty Boy Floyd). Luego, ellos formaron otra banda, que se llamó Raze. Cuando se reubico por un tiempo en Dallas, TX, formó la banda XLR8. De regreso al área de Seattle, formó la banda Diamond Lie (su primera encarnación), que duró sólo algunos meses. Cuando quedó sin miembros Diamond Lie, empezó la búsqueda de nuevos músicos... Fue ahí cuando se unió a la banda Gypsy Rose de Tim Branom y Mike Starr por un breve período. Toda está época fue algo convulsionada en su vida pues debía lidiar con la muerte de su abuela y madre, y los problemas con su familia. Poco después de la muerte de su madre, Cantrell se mudó a buscar su destino... y para llegar a un lugar llamado Music Bank.
Vinnie Chas y Jerry Cantrell


Nick Pollock fue el culpable de la primera conexión Staley-Cantrell: "Yo le presenté a Jerry a Layne. Había conocido a Jerry en Tacoma. Cuando Alice N' Chains tocó en un show en el Tacoma Little Theatre. Recuerdo que yo estaba en la parte posterior del lugar y él salió y dijo 'hola' y que era realmente un tipo muy entusiasta. Cambiamos números y se convirtió en un habitual y comenzamos a pasar el rato juntos." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 116).

Jerry Cantrell recuerda de esta manera su arribo al Music Bank: "Nunca he tenido un montón de dinero y cosas. Pero cuando mi madre murió, tuve un poco de dinero que había dejado para que yo siguiera jammeando. Así que me volví loco por completo. Compré un montón de amplificadores, un montón de drogas, y fui idiota, pero afortunadamente eso salió bien.
Me encontré con Layne otra vez en una fiesta en una casa justo después [de  Gypsy Rose]. ... Yo no tenía un lugar para vivir, así que me invitó a ir a Ballard, donde él vivía en este lugar llamado el Music Bank, que era malditamente impresionante para el grupo de chicos jóvenes." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 117)

Parte III: Mike Starr, Sato y Gypsy Rose


Michael Christopher Starr nació el 4 de abril de 1966 en Honolulu, Hawaii. Cuando estuvo en cuarto grado, su familia se mudo desde La Florida a Seattle. Cuando tuvo 11, 12 años, trabajó lavando platos en IHOP (una cadena de restorantes estadounidense especializada en desayunos) y fue ahí donde empezó a ahorrar dinero para comprarse un bajo. Su aspecto en esos años no era el de un niño de 12 años: "Sí, yo tenía 12 años y trabaja en IHOP. Cuando tenía 12 o 13 años, iba a los bares en Atlantic City, porque tenía un principio de un bigote y mi padre era el camarero. Me pasaba los veranos en Atlantic City con mi papá. Lo juro por Dios, parecía de 18, y sólo había que tener 18 años para beber en Atlantic City." A los 13 años formó la banda Cyprus, juntó al baterista Dave Jensen. Fue en esa banda donde conoció a Sean Kinney. Así lo cuenta Mike: "Cuando tenía 13 años, tenía al baterista Dave Jensen en mi banda. Se llamaba Cyprus; encontré el nombre en la Biblia. Todo lo que quería hacer 24 horas al día era tocar música. Con el tiempo necesitamos a un nuevo baterista, por lo que encontramos a Sean Kinney, que había puesto un anuncio en el periódico. Él era muy genial, e inteligente. Luego, Sean y yo fuimos expulsados de la banda debido a que éramos demasiado jóvenes. No volví a ver Sean hasta que cumplí los 18 años." A pesar de haber sido expulsado, regresó, y la banda se reformuló bajo el nombre Sato, que tenía al cantante Jeff Hurd, baterista Darrin Garrett, Mike Starr en el bajo y a los guitarristas Terry Hildebran y Ken Kramer: "Seis meses o un año más tarde, me había reincorporado a la banda, y cuando tenía como 16 años, ganamos la Batalla de las Bandas en el Crossroads Skate Center en Bellevue. Nos llamábamos Sato, por una canción de Ozzy. Como nosotros ganamos, llegamos a grabar una de nuestras canciones llamada "Leather Warrior" de este álbum llamado Northwest Metalfest. "Leather Warrior," era la canción más freak gay del mundo, pero era una canción. Y luego me echaron de la banda, por alguna razón. No sé por qué."  (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 116)
Sato flyer (Battle of the Bands, Cross roads Skating Center, Bellevue - 1982)

"Leather Warrior"



Tiempo después, Mike Starr se encontró casualmente con Sean Kinney en un mall: "Vi de nuevo a Sean en el mall Southcenter. Él dijo: "Hombre, yo he estado al tanto de ti. Tu eres Mike Starr. ¿Te acuerdas de mí? ¿Sean? Nosotros tocábamos juntos cuando éramos jóvenes?" Él había sido expulsado de su casa. No sé por qué. Él se vino a mi casa, y comenzó a vivir allí con mi mamá y mi hermana Melinda. Empezó a salir con mi hermana y se convirtió en parte de la familia." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 116)

En 1987, nació la banda llamada Gypsy Rose. Estaba integrada por el vocalista Tim BranomBrock Graue en guitarra, Mike Starr en el bajo y por el baterista Mike Gersema. De acuerdo al website de Branom, Gypsy Rose "era conocida por excesos de todo tipo - mujeres, musicalidad y fans salvajes." Para un show del 4 de septiembre de 1987, el primero de Gypsy Rose, tomaron prestado al tecladista Brian Hermann, de la banda Sexx, quien era compañero de habitación de Jerry Cantrell en el Music Bank. En ese momento, la banda de Jerry, Diamond Lie, se había separado. "Pocos meses después, el guitarrista Brock Graue dejaría Gypsy Rose (nadie puede recordar por qué). En su búsqueda de un guitarrista, Jerry Cantrell tocaría con Gypsy Rose por unas pocas de semanas, pero ambas partes convinieron en que tenían diferentes estilos. Sin embargo, se produjo un desacuerdo por una chica, y el bajista Mike Starr también dejó Gypsy Rose, y poco después, se unió a la nueva Diamond Lie de Jerry Cantrell." (Tim Branom, http://timbranom.tumblr.com/gypsyrose)
Gypsy Rose @Tim Branom

Tim Branom: "Yo toqué en una banda llamada Gypsy Rose. Durante unos seis meses, Mike Starr tocó en la banda. Jerry Cantrell tocó en la banda durante unas tres semanas. Jerry tenía un estilo un poco diferente, que era como metal a la velocidad del demonio, como guitarristas tipo Yngwie Malmsteen, y estaba más orientado a la canción, por lo que no funcionó. Mike Starr fue expulsado de la banda, porque él y el baterista estaban peleando por una chica. Entonces Jerry se llevó a Mike Starr y comenzaron una nueva banda." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 116)

Parte IV: Sean Kinney, The Cross Cats, Diamond Lie.-


Sean Howard Kinney nació en Renton, WA, el 27 de mayo de 1966. Desde muy temprano se interesó en la música: ya a los 5 años tuvo su primer juego de batería. A los 9, tocaba en la banda de su abuelo, llamada "The Cross Cats" y viajó por el país tocando todo tipo de ritmos en pequeños locales, bodas, bailes en las plazas, y se le unían todo tipo de músicos que tocaban acordeón, violines, saxos y formaban una big band. Fue su primer tour. Creció en la localidad donde nació, asistiendo al Liberty Senior High School. A los 13, estaba tocando junto a Mike Starr en la banda Cyprus, de la cual fue expulsado por su corta edad. En 1985, Sean conoció a Layne Staley, cuando se presentó junto a su banda Sleze en Alki Beach. Cuando Sean fue expulsado de su casa y se reunió con Mike Starr, se fue a vivir con él, y ahí comenzó una relación sentimental con Melinda Starr.

Sean recuerda como se reunió con Jerry Cantrell: "Cuando Layne y Jerry se conocieron, quería formar una banda. Jerry conocía a Mike Starr con quien había tocado en Gypsy Rose. Layne dijo que sabía de un gran baterista, por lo que le dio mi número de Jerry. Él me llamó y fui a la sala de ensayos con mi novia a escuchar algunos demos. Pensé que él que era genial, y entonces me dijo que estaba tocando con Mike Starr. Mi novia y yo nos pusimos a reír, y Jerry nos preguntó por qué nos reíamos. Mi novia le dijo que ella era la hermana de Mike, y yo había estado tocando música con Mike desde que teníamos 12." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 117)

Cuando Alice N' Chains se terminó, Layne Staley se unió a un proyecto funk de muy corta vida. En ese periodo, Layne y Jerry ya habían estado hablando de hacer una banda, así que llegaron a un acuerdo: Jerry se unió al proyecto de Layne, y Layne se unió a la banda de Jerry: Diamond Lie. Jerry recuerda que "Layne estaba tocando con otra banda, pero él vino a tocar con nosotros después de que habíamos estado tocando juntos.... Él era más tipo genial y su voz era simplemente increíble, y sabíamos que queríamos estar en una banda con él. Así que hubo un período de tiempo en que lo estuvimos esperando a él. Y eso pareció que no funcionaba, así que le dijimos: "Vamos a buscar a nuevo cantante," y empezamos a audicionar cantantes en su sala de ensayo, y sólo trajimos tipos muy malos que encontramos. (Risas) Audicionamos a un tipo que era stripper pelirrojo que era terrible, y eso fue todo. Y [Layne] fue como, "¡A la mierda. No puedo dejar que ustedes toquen con estos jodidos payasos. Me voy a unir a la maldita banda." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 118)


Layne recuerda la audición de los otros cantantes: "Realmente no pensé que lo harían, pero lo hicieron y los otros cantantes eran unos idiotas. Yo estaba muy celoso." Layne renuncio y se unió tiempo completo a la nueva encarnación de Diamond Lie, junto a su fundador, Jerry Cantrell , al baterista que él recomendo Sean Kinney, y al bajista Mike Starr. Así nacía la banda que posteriormente sería conocida como Alice in Chains a fines de 1987. Su primeros conciertos en vivo datan de enero de 1988.

A continuación, un registro audiovisual de una presentación de Diamond Lie de aquella época, un show en Renton, WA: "Social Parasite", "Queen of the Rodeo" y el cover de "Suffragette City", original de David Bowie.

"Social Parasite"


"Queen of the Rodeo"


"Suffragette City"


Parte V: Music Bank y Alice in Chains.-

El Music Bank estaba ubicado abajo del puente Ballard en Seattle, a 10 minutos del centro de la ciudad y  cerca de un muelle donde importaban pescado que venía de Alaska. Era un gran depósito que contenía muchas salas en su interior, en donde se podía ensayar. El lugar era repulsivo. Según cuenta Jeff Gilbert (periodista de Seattle) "sólo había un cuarto de baño en todo el edificio. ¿Conoces los baños públicos en las estaciones de autobuses y lugares sórdidos de la ciudad? Multiplique eso por un centenar de aspirantes a estrellas del rock y, si, era bastante desagradable. La mayoría de las veces las personas que dormían allí sólo orinaban en la esquina, porque cuando estaban tan borracho, y si te levantabas en medio de la noche en la oscuridad para tratar de encontrar la puerta para ir al baño, tropezabas con el equipo de una banda, y terminabas renunciando." En el mismo sentido, Johnny Bacolas recuerda que "El Music Bank estaba abierto las 24 horas. Podías ir allí y llamar a la puerta a las 3 de la mañana y el chico que estaba a cargo de las llaves venía, miraba a través de una mirilla, te permitía entrar si tenías una habitación allí, caminaba hasta tu sala, la abría con la llave - tenía en un llavero enorme con 150 llaves probablemente- y estabas aprobado para entrar. Layne fue uno de los que tenía ese juego de llaves, y solía trabajar en el turno de noche. 
Jerry estaba viviendo en nuestra sala de ensayo, por lo que en la mitad de la noche, Jerry se iba a la oficina con Layne, a ver la televisión con su guitarra en la mano diciendo: "Oye, amigo, echa un vistazo a este riff. Tengo esta idea." Ese fue un gran catalizador para la increíble conexión que los dos tenían." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 117)
El "Music Bank"... Tomado del libro "Fun & Games" de Big Satan Inc. (1988 - 1989) @Music Bank Seattle.

La separación de Alice N' Chains se produjo a principios de1987, y después de eso, Layne Staley formó parte de un proyecto funk, y paralelamente, conoció a Jerry Cantrell, y uniéndose a su banda. Nick Pollock señaló que "Alice N' Chains tomó caminos por separado, pero fue muy amistoso. Pude ver hacía donde iban las cosas con Layne con las drogas. Todos nosotros lo hicimos. Eso tuvo que ver en cierta medida con qué nos separamos como una banda. Él nunca había puesto una aguja en su brazo o probado la heroína hasta ese momento, pero estaba haciendo otras cosas en exceso que podían ser muy sorprendentes. Y no iba a parar, y todos lo sabíamos.
James y yo fuimos e hicimos una banda juntos llamada la Society, que era más una banda de funk con diferentes estilos musicales. No duró mucho tiempo, unos nueve meses, y James siguió su camino y yo empecé con My Sister's Machine. En ese momento, la nueva Alice in Chains se formó. En realidad, se llamaba Diamond Lie." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 117)

La nueva encarnación de Diamond Lie empezó a ganar gran popularidad. Ken Deans (un manager de bandas y partner de Kelly Curtis, quien era manager de Mother Love Bone en ese momento, y luego manager de Pearl Jam) recuerda como conoció a Diamond Lie: "Se me acercó un hombre llamado Randy Hauser. Él era un traficante de drogas convicto que estaba en libertad condicional, y le gustaba pasar el rato en la escena rockera. Él se acercó a mí y me dijo: "Oye, aquí hay una banda que creo que es realmente especial." Así que me llevó a ver a Diamond Lie, y yo accedí. Eran sin duda una banda de rock completa.
Ellos eran grandes músicos, estaban de fiesta más allá de sus capacidades, tenían relaciones sexuales con cualquier mujer que ellos miraban, y no tenían ni un tarro donde mear."
Hablé con Randy y le dije: "Mira, tenemos que tomar estos chicos en el estudio y hacer un demo que podamos comprar." Nick Terzo estuvo allí 10 minutos después que yo." Nick Terzo, ejecutivo de Columbia Records, estaba en Seattle en esa época como representante de la ASCAP (American Society of Composers, Authors and Publishers) y fue ahí cuando vio a Diamond Lie: "En el Music Bank, fui a ver a una banda tocar llamada Diamond Lie. La habitación era tan pequeña que los músicos tuvieron que quedarse en una habitación y su cantante tenía que cantar en el pasillo porque simplemente no había espacio. Era una situación ruda, cruda, pero yo estaba muy impresionado con el cantante. Sólo su voz. Y él tenía un sentido de humor perverso."

De acuerdo al website de Tim Branom, Diamond Lie tenía un fuerte grupo de fanáticos. Tocaban en diferentes lugares de la ciudad, hasta que un día, Diamond Lie tocó junto a Gypsy Rose en el mismo show, abriendo para Helix, el 14 de julio de 1988. Existía un tipo de polémica entre ambas bandas, lo que generó mayor audiencia. "El espectáculo fue un éxito tremendo, pero ambas bandas se miraban de cerca para ver cómo los ex miembros de las bandas y reemplazos lo estaban haciendo. Gypsy Rose hacía las travesuras más escandalosa en la escena y pensaban que estaban dejado su huella en Seattle. Pero Diamond Lie tenía a representantes de sellos discográficos esperando para ficharlos y agrandar su carrera. Diamante Lie se pasaría a llamar desde ahora en adelante Alice In Chains en su próximo show, 11 días después."
Póster concierto de Helix, Gypst Rose & Diamond Lie (Seattle, 14 de julio de 1988) @Tim Branom

El nombre oficial de la banda en esos días era Diamond Lie, pero muchas veces se hacían llamar a sí mismos como "Mothra" (nombre que provenía de un monstruo ficticio japones, un kaiju, famoso por sus enfrentamientos con Godzilla) , o "Fuck" (nombre inmortalizado en los condones que regalaban en sus shows, que tenían la frase "FUCK (the band)"). Otro nombre que utilizaban era "Sexual Chocolate" (recordar la referencia del track final del álbum "Facelift": "Sexual Chocolate Baby!").

La banda se estaba haciendo más grande y nació la necesidad de un nuevo nombre. En este sentido, Mike Starr señaló: "Tuvimos un espectáculo en el Kent Skate King, y decidimos que necesitábamos un nuevo nombre, porque nos estábamos haciendo muy populares. Layne dijo algo como, "Bueno, yo elaboré el nombre de Alice N' Chains para mi antigua banda." Yo fui uno de los que se le ocurrió la idea de poner la i en Alice in Chains, por lo que ya no era como Guns N' Roses." Nick Pollock explica como fue que aceptaron el hecho de que Diamond Lie pasará tomará el nombre definitivo... Alice in Chains: "Recuerdo que James y yo estábamos viendo un show de ellos (Diamond Lie). Él me dijo algo como: "Layne me llamó hoy y me dijo que van a cambiar su nombre, y me preguntaba si me parecía eso." Creo que en ese momento, James y yo estábamos pensando, 'Que mierda. Esa fue nuestra banda. Ponle tu propio nombre'. Pero al final, Layne era nuestro amigo, nuestro hermano, entonces le dijimos algo como, "OK, todo lo que tu quieras hacer." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 119) 

Esta llamada de Layne consultando a sus ex compañeros tiene sentido, pues como ya se explicó, la idea original siempre fue Alice in Chains, la utilización del nombre Alice N' Chains sólo fue una deformación para evitar problemas con su madres. Debido a lo mucho que estimaban y querían a Layne, aceptaron que desde ese momento en adelante, la banda fuera conocida como Alice in Chains. El booklet del box set "Music Bank" señala que "Alice in Chains (fue) un nombre conjurado originalmente por Staley cuando se trataba de crear un nombre de una banda de speed metal que se vestía de mujer". No hay dudas de que el nombre engloba muchos conceptos en si mismos, pues por un lado, parece ser una versión perversa de Alice in Wonderland, que involucra bondage y cadenas, pero por otro lado, era una parodia a la música dominante, el glam rock, creando uno nuevo sonido, propio y único, más apegado a sus héroes musicales.

Mike Starr recuerda su primer show como Alice in Chains: "Para el show, pusimos una sábana blanca al frente del escenario y nuestro manager se acercó y dijo: "Señoras y señores, Diamond Lie no estará aquí esta noche, pero tenemos para ustedes a ... Alice in Chains!"
Se podía ver nuestras siluetas a través de la  sábana, y en el primer cuarto de la canción, la sábana cayó y ahí estábamos nosotros. Y teníamos un telón de fondo que decía ALICE IN CHAINS. 
Era Halloween, y todos estábamos vestidos con esos horribles vestidos de los '70s. Layne tenía un vestido de color marrón, yo tenía un vestido con flores. Fue un espectáculo asesino. Tuve un trío en la noche con dos chicas." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 119) 




Con lo expuesto, se puede apreciar claramente que hay discrepancias respecto a cuando Alice in Chains empezó a usar ese nombre. Por una parte, Tim Branom señaló que "Diamante Lie se pasaría a llamar desde ahora en adelante Alice In Chains en su próximo show, 11 días después." (11 días después del 14 de julio de 1988: 25 de julio de ese mismo año). Por otra parte, Mike Starr afirmó que aquello ocurrió en la noche de Halloween '88. Sea quien tenga la razón, lo cierto en el segundo semestre de 1988, la banda ya se hacía llamar como Alice in Chains, y haciéndose cargo del concepto y nuevo sonido de la banda, con teatralidad arriba del escenario, cosas que se mantiene hasta el día de hoy.

Fue en esta época cuando Jerry Cantrell y Layne Staley decidieron sellar su hermandad con unos tatuajes. Jerry Cantrell recuerda como consiguieron sus primeros tatuajes, en 1988: "Mi madre había fallecido justo antes de conocer a Layne, y me había dejado un poco de dinero para vivir. Lo utilizamos en equipos y un par de sesiones de grabación de demos que hicimos en el principio. Quedé con un poco de dinero que sobró, entonces Layne y yo hablamos acerca de hacernos los tatuajes hermano. Nos fuimos a este lugar en Pike Street en Seattle, justo encima del mercado en la colina, y yo me hice este tipo de cráneo gritando en mi hombro derecho, y él se puso una calavera con un peinado de Elvis y unas gafas de sol en su hombro izquierdo. (...) Pero lo bueno de hacerlo fue que lo hice con Layne, él tenía uno sobre un hombro y yo tuve uno sobre el otro. Ellos eran una especie de conexión y, obviamente, nosotros lo estábamos también."


*Nota: Si se imaginan la posición habitual de Layne y Jerrry en el escenario, al parecer parece indicar que a través de esos tatuajes simbolizaban su conexión cuando tocaban. Ambos tatuajes se miraban.

De acuerdo al booklet del "Music Bank", Randy Hauser fue quien se ofreció para pagar las grabaciones de los demos. En una tarde de verano de 1989, cuando ya se estaba preparando para grabar al día siguiente esos demos, en el estudio de grabación del Music Bank, la policía clausuró dicho lugar, en el marco de la redada más grande de cannabis en la historia del estado de Washington. Alice in Chains se tuvo que marchar de ese lugar definitivamente, bajo sospecha de cultivo de la hierva. Hablaron con la policía para poder sacar los equipos, que estaba embalados en sus cajas listos para la sesión de grabación de la mañana siguiente. Pasaron la noche bajo el puente, unos arriba de esas cajas, otros el viejo automóvil VW Dasher de Layne, que no se movía hace años. Este suceso, cuando estaban próximos a grabar su demo que significaría un antes y un después para la carrera de la banda, ilustra perfectamente el humor irónico que rodea a la banda, pues siempre miraban de frente a la adversidad, pero de alguna manera salían adelante y se ponían de pie... y eso se repite una y otra vez a lo largo de la historia de la banda. Finalmente el demo fue grabado, demo conocido como "The Treehouse Tape". Ken Deans y Kelly Curtis sabían que tenían una gran banda en frente, pero por diferencias entre ellos, y algunas dudas sobre la banda, (según ellos, la banda era problemática, una bomba de tiempo debido al abuso de drogas y alcohol), se acercaron a Susan Silver (quien hasta ese momento era la manager de Soundgarden). Ella recuerda que "Ken me dio una cinta en cassette de algunas de las canciones que Alice había hecho, y eran tan pegadizas y tan maravillosas. Fui a verlos en vivo y pensamos que eran muy divertidos y muy enérgicos y entretenidos y pasé un poco de tiempo con ellos y ellos eran divertidísimos. En cuestión de tiempo, el tipo que ellos llamaban su manager, quien era su estilista-distribuidor de coca, se tomó unas segundas vacaciones en la cárcel. Ken le preguntó a Kelly y a mi si queríamos trabajar en el proyecto juntos, así que le dijimos que haríamos que un intento." (Mark Yarm, Everybody Loves Our Town: An Oral History of Grunge, pág. 131) 

El "Treehouse Tape" fue la base para cimentar su sonido, en ensayos y en conciertos en vivo. Alice in Chains empezó a compartir escenario con bandas como Mother Love Bone y Soundgarden.

Video del soundcheck de Alice in Chains junto a Andrew Wood (Mother Love Bone). Uno de los últimos regalos de Mike Starr, antes de partir. Material de sus archivos personales que compartió en su cuenta de facebook, recordando a su amigo Andrew.


El demo "Treehouse Tape" llegó a Columbia Records, via Nick Terzo. Él se reunió con Don Ienner, presidente del sello, para que escuchara el demo y con esto se selló el destino de Alice finalmente. Tiempo después se firmó el acuerdo entre el sello y Alice, fijándo como prioridad el proyecto Alice in Chains. Y en diciembre de 1989 comenzaron las grabaciones del nuevo disco... el álbum debut que sería conocido como "Facelift".



1 comentario:

Blogger dijo...

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